Definición

El cáncer colorrectal es una enfermedad en la que crecen células cancerosas en el colon o el recto. El colon y el recto son partes del intestino grueso.

El cáncer se produce·cuando las células del cuerpo se dividen fuera de control o de lugar. Si las células continúan dividiéndose, se forma una masa de tejido denominada neoplasia·o tumor. El término cáncer se refiere a los tumores malignos. Éstos pueden invadir tejidos cercanos y propagarse a otras partes del cuerpo. Un tumor benigno no es invasivo ni se propaga.

Cáncer de colon

© 2009 Nucleus Medical Art, Inc.

Causas

Se desconoce la causa del cáncer colorrectal.

Factores de riesgo

Las investigaciones revelan que ciertos factores de riesgo están asociados con la enfermedad, dichos factores incluyen:

Síntomas

Con frecuencia, el cáncer colorrectal no presenta síntomas, pero algunos asociados con este tipo de cáncer incluyen:

  • Cambio en los hábitos intestinales, como diarrea, estreñimiento o sensación de que el intestino no se vacía por completo (esta sensación dura más que unos días en personas de 50 años y mayores)
  • Sangre (ya sea roja brillante o muy oscura) en las heces
  • Heces más escasas·que lo normal
  • Molestia·abdominal (dolores frecuentes por flatulencias, distensión, saciedad o calambres)
  • Pérdida de peso inexplicable
  • Fatiga constante

Estos síntomas también pueden ser causados por otras enfermedades menos graves. Si experimenta estos síntomas, debe consultar a su médico.

Diagnóstico

El médico le preguntará acerca de sus síntomas y antecedentes clínicos. Se le realizará un examen físico.

Las pruebas incluyen:

  • Tacto rectal: el médico utiliza guantes y el·dedo para examinar el recto y detectar bultos o tumores
  • Análisis de sangre oculta en heces: una prueba para·verificar si hay sangre oculta en las heces
  • Enema opaco: una inyección rectal de bario administrada para recubrir la pared del colon y el recto que se aplica antes de radiografías para obtener·una mejor imagen del intestino delgado
  • Sigmoidoscopia: un examen de la parte inferior del colon que se realiza con un tubo con luz denominado sigmoidoscopio
  • Colonoscopia: un examen del recto y el colon completo que se realiza con un tubo con luz denominado colonoscopio
  • Polipectomía: la extracción·de un pólipo durante una sigmoidoscopia o colonoscopia
  • Biopsia: la extracción·de tejido del colon o del recto para ser analizado y detectar células cancerosas
  • Tomografía computarizada: un tipo de radiografía que utiliza una computadora para captar imágenes de estructuras internas del cuerpo y que permite determinar la extensión del tumor fuera·del colon
  • Resonancia magnética: una prueba que usa ondas magnéticas para captar imágenes de estructuras internas del cuerpo
  • Tomografía por emisión de positrones (TEP): una prueba que genera imágenes que muestran la cantidad de actividad funcional en el tejido estudiado

Tratamiento

Una vez que se detecta cáncer de colon, se realizan pruebas de estadificación para averiguar si el cáncer se ha propagado y, de ser así, en qué grado. El tratamiento depende del estadio del cáncer.

Los tratamientos incluyen:

Cirugía

La cirugía es el tratamiento principal. Requiere la extracción de los tumores cancerígenos y del tejido cercano al colon y al recto. También podrían eliminarse los ganglios linfáticos cercanos.

Colectomía

En la mayoría de los casos, las partes sanas del colon o recto se vuelven a conectar. A veces, no pueden unirse. En este caso, es necesario realizar una colostomía temporal o permanente. Se trata de una abertura quirúrgica a través del abdomen hasta el colon. Los excrementos pueden desecharse por aquí en una bolsa especial.

Radioterapia

Es el uso de radiación para destruir células cancerosas y reducir tumores. Una fuente externa al cuerpo emite radiación directamente al sitio. En el caso del cáncer rectal, se utiliza sola o en combinación con quimioterapia.

Quimioterapia

Esta terapia utiliza medicamentos para destruir células cancerosas. Puede administrarse de muchas formas, incluso píldoras, inyecciones y mediante una sonda. Los medicamentos ingresan en el torrente sanguíneo y se desplazan por el cuerpo mientras destruyen la mayoría de las células cancerosas. También pueden destruir otras células sanas.

Si se le diagnostica cáncer colorrectal, siga las instrucciones del médico.

Prevención

Se desconoce la causa de la mayoría de los casos de cáncer colorrectal. Sin embargo, es posible prevenir muchos de ellos al detectar y extraer·pólipos que podrían ser cancerígenos. A partir de los 50 años de edad, tanto hombres como mujeres en riesgo promedio de desarrollar cáncer colorrectal deberían seguir una de las cinco opciones de pruebas de detección·que se enumeran a continuación:

  • Análisis de sangre oculta en heces o prueba inmunoquímica fecal todos los años
  • Sigmoidoscopia flexible cada 3 ó 5 años
  • Análisis de sangre oculta en heces o prueba inmunoquímica fecal todos los años, además de una sigmoidoscopia flexible cada 5 años
  • Enema opaco de doble contraste (radiografías del colon y recto) cada 5 años
  • Colonoscopia cada 10 años

Asegúrese de analizar estas pruebas de detección·de cáncer con el médico para saber cuál es su mejor opción.

Las personas con cualquiera de los siguientes factores de riesgo deberían comenzar con las pruebas de detección de cáncer colorrectal cuando cumplen 40 años o someterse a estas pruebas con más frecuencia:

  • Varios antecedentes familiares de cáncer colorrectal o pólipos
  • Antecedentes familiares conocidos de síndromes de cáncer colorrectal hereditario
  • Antecedentes personales de cáncer colorrectal o pólipos adenomatosos
  • Antecedentes personales de enfermedad intestinal inflamatoria crónica