Si ve las noticias, probablemente está asustado de que le dispare otro conductor en una ráfaga de furia de carretera o de que les disparen a sus hijos en la escuela. ¿Por qué tememos estos peligros que son estadísticamente improbables?

"Los humanos están programados por naturaleza para temer cosas que nos lastimen, así que nuestros botones de miedo pueden ser empujados fácilmente," explica Richard Wessler, PhD., un profesor de psicología en Pace University, New York. El añade, "Los medios son ampliamente responsables de inflar los encabezados y presentar el miedo de la semana."

Malas percepciones del homicidio juvenil

Después del trágico tiroteo escolar en Columbine High School en Colorado, la anfitriona de NBC's Today Show Katie Couric declaró que la juventud de hoy era "más probable de empujar un arma que de dar un puñetazo." El U.S. News & World Report entonces ponderó con un reporte sobre "Teenage Time Bombs" y "Children Without Souls." El impasible New York Times opinó que los tiroteos "eran una tendencia inquietante."

Después de los tiroteos escolares por adolescentes en cuatro estados diferentes en dos años, apareció a los espectadores de las noticias de TV que el joven estadounidense promedio se había convertido un guardia de asalto Nazi que le gustaba disparar escuelas sólo por diversión. Pero nada podía estar más lejos que la verdad. Si los de los medios se hubieran molestado por revisar, habrían encontrado que las tasas de homicidio juvenil han declinado por 30% en la última década, ¡Las tasas de homicidio juvenil eran realmente mayor en 1965 que de lo que lo son hoy!

Una cultura de miedo

"Vivimos en una cultura de miedo," dice Barry Glassner, PhD., profesor de sociología en la University of Southern California y autor de The Culture of Fear: Why Americans Are Afraid of the Wrong Things . "¿El daño? Estamos continuamente distraídos de los problemas serios al concentrarnos en cosas que son extremadamente improbables de pasar."

De acuerdo a las estadísticas de Glassner, los peligros más reales a los jóvenes incluyen accidentes de coche, borracheras y sexo sin protección. Añade, "es muy improbable que al adolescente promedio le disparen en la escuela. Pero eso es lo que capturan los títulos." Cuando todos los canales de noticias repiten las escenas de un tiroteo trágico una y otra vez, parece como si las escuelas en todo lugar estuvieran bajo ataque.

El papel de los medios

Al revisar los reportes policíacos, los estudios científicos y los informes de medios escépticos por cinco años, Glassner encontró que parte de la culpa de este falso miedo generalizado se debe a la afición de los medios informativos a reportar historias de crímenes. Cuando un crimen ocurre en cualquier ciudad, es muy probable que sea una historia importante en todos los noticiarios. Pero la verdad es que, entre 1990 y 1998, la tasa de asesinatos en la nación ha bajado 20%. Mientras tanto, el número de historias de asesinatos en las noticias se incrementó 600% de acuerdo a los cálculos de Glassner.

"Puede no conseguir la perspectiva adecuada de una estación de T.V. cuyo lema para seleccionar noticias es 'si sangra, va en primer lugar,'" dice Glassner, "Consecuentemente, los estadounidenses despilfarran decenas de billones de dólares anualmente combatiendo peligros menores o no existentes." Todo el tiempo, descuidamos los problemas reales - problemas que podríamos resolver si ponemos nuestras mentes en ellos.

¿Podemos distinguir los problemas reales?

Los siguientes pares de temas han sido reportados a grados variantes en los medios informativos. ¿Cuáles son estadísticamente la ocurrencias más comunes?

  • ¿Furia de carretera o conducir borracho?
  • Virtualmente cada estadounidense sabe sobre la furia en carretera - el resultado de un motociclista con un fusible corto perdiendo su humor y disparándole a otro conductor. Pero en proporción a el número total de conductores, rara vez pasa. Mucho más peligroso y altamente oscurecido al gritar los encabezados de furia en carretera son los conductores borrachos que matan más gente que la gente que se enfurece porque estuvieron 'atorados' en el tráfico.
  • ¿Tiroteos en el lugar de trabajo o condiciones de trabajo inseguras?
  • Reportes recientes de tiroteos en el lugar de trabajo ocultan las estadísticas que muestran que los peligros reales en el trabajo son las condiciones laborales inseguras que resultan en más de 50,000 muertes anualmente y casi siete millones de lesiones.
  • ¿Seguridad de la bolsa de aire o conformidad del cinturón de asiento?
  • Un periódico de Michigan recientemente corrió una historia con un encabezado que decía, "Hombre expulsado del camión por bolsa de aire." Obviamente absurdo, porque una bolsa de aire no puede expulsar a una persona de un vehículo. El conductor del camión ciertamente casi fue expulsado porque no estaba usando un cinturón de seguridad y su puerta se abrió en el impacto - dos eventos totalmente irrelacionados a la bolsa de aire y no reportados en la historia.
  • Aunque 2000 personas están vivas hoy debido a las bolsas de aire - un hecho raramente considerado en primera plana de noticias - los medios han reportado que al menos 70 casos, infantes, niños o adultos fueron fatalmente lesionados por bolsas de aire. Lo que no ha sido reportado, sin embargo, es que la mayoría de estas personas fatalmente lesionadas no llevaban cinturón, lo llevaban inadecuadamente o fuera de posición. Pero debido a que la cobertura de los medios se enfoca en la bolsa de aire, han surgido miedos de las bolsas de aire.
  • ¿Madres adolescentes o pobreza y falta de oportunidad educativa?
  • Las madres adolescentes han sido ampliamente criticadas en toda la nación por los políticos y expertos sociales del mismo modo. Pero pocos reportes de los medios le dicen que los embarazos adolescentes realmente declinaron en 12% de 1992 a 1996.
  • "Las madres adolescentes son víctimas de la mayoría de una operación de chivo expiatorio dogmático, bipartidista, de multimedia y multidisciplinario de finales del siglo veinte," dice Glassner. "El mayor problema social es la pobreza y la falta de oportunidad educativa, no la maternidad." No obstante, muchos políticos tuvieron ganancias en las encuestas al tomar una postura fuerte y visible contra el embarazo juvenil - si era un problema de gran escala o no.
  • ¿Ciberacoso o abuso sexual doméstico?
  • ¿Temeroso de que su hijo pueda ser sexualmente molestado por un ciberbicho del Internet quien está acosándolo silenciosamente? Raramente ocurre, todavía siempre hacen encabezados grandes y comentarios de noticias televisivas urgentes. En realidad, el peligro "sexual" cotidiano para la mayoría los niños vienen del abuso sexual en las manos de parientes en su propio hogar (o de un vecino) por gente ya conocida.
  • ¿Cáncer de mama o enfermedad de corazón?
  • Muchas mujeres posmenopáusicas han rechazado el uso de terapia de reemplazo de estrógeno , que, además de disminuir los síntomas de la menopausia, puede reducir la incidencia del padecimiento cardiaco y osteoporosis. ¿Su razón? Miedo de cáncer de mama. Sin embargo, sólo muy pocas (2.8%) mujeres caucásicas entre las edades de 50 y 94 mueren de cáncer de mama, comparado con el 31% que mueren de enfermedades de corazón. Así que para las mujeres sin un historial de cáncer de mama, los beneficios del reemplazo de estrógeno con la relación entre la enfermedad de corazón rebasan su riesgo como un promotor de un cáncer de mama. Desafortunadamente, esta perspectiva es rara veces enfatizada por los medios.

No tenga miedo

¿Cómo enfrentarlo? Glassner sugiere aprender para hacer preguntas y permanecer escéptico sobre las noticias de primera plana. Lea o vea todo hasta el final del reporte, donde la mayoría de la información pertinente se encuentra. Lea para el contexto. ¿A quién afecta este tema? ¿Cuántas personas en realidad están involucradas?

Cuando se encuentre demasiado trastornado por las noticias, dese cuenta que al retratar los hechos como más peligrosos de lo que son en realidad, los medios tratan de asustarlo hasta la muerte. No deje que imágenes atemorizantes y palabras severas infundan miedos irracionales en su mente.