La enfermedad cardiaca es el asesino líder de los estadounidenses, y el colesterol juega una importante función en el desarrollo de la enfermedad cardiaca. Afortunadamente, los medicamentos con estatinas están ayudando a miles de personas a controlar sus niveles de colesterol.

Investigación también sugiere que los medicamentos con estatinas quizás sean efectivos para reducir el riesgo de apoplejías . En un estudio clínico reciente de atorvastatina diaria después de una apoplejía o de una "mini-apoplejía" (y con una enfermedad cardiaca desconocida), la atorvastatina redujo el riesgo de una apoplejía repetida o de un ataque cardiaco . * Y otra evidencia sugiere que las estatinas quizás eventualmente tengan un rol en el tratamiento o prevención de la osteoporosis y de la enfermedad de Alzheimer . Pero las estatinas también pueden causar serios problemas para algunos pacientes; mientras que otros medicamentos, así como también la dieta y el ejercicio, pueden causar beneficios para la salud sin los potenciales riesgos de las estatinas.

¿Cómo Funcionan las Estatinas?

Las estatinas se han usado principalmente para tratar el colesterol elevado en la sangre. Los niveles lipoproteína de colesterol de baja densidad (LDL) (el colesterol "malo") especialmente cuando están acompañados por bajos niveles de lipoproteínas de colesterol de alta densidad (HDL) (el tipo "bueno") pueden causar aterosclerosis (arterias obstruidas), la cual es la causa principal de la enfermedad cardiaca coronaria y de ataques cardiacos . Y, aunque no sea la causa principal, la aterosclerosis puede contribuir a apoplejías , explica Jacques Carter, MD, MPH, del Boston's Beth Israel Deaconess Medical Center.

Los medicamentos con estatinas, los cuales incluyen las atorvastatinas (Lipitor), pravastatina (Pravachol), lovastatina (Mevacor), simvastatina (Zocor) y fluvastatina (Lescol), funcionan inhibiendo una enzima hepática (llamada "reductasa HMG CoA") que está involucrada en la producción del colesterol. Estos son los más efectivos en reducir los niveles de colesterol LDL y son algo efectivos para incrementar los niveles de colesterol HDL.

Las estatinas se han convertido en los medicamentos más populares para reducir el colesterol debido a que son altamente efectivos y en general se toleran bien.

Las Estatinas Reducen los Riesgos para la Salud

Las estatinas han estado mostrado ser útiles para prevenir los primeros ataques cardiacos así como también los que son recurrentes. Además, los datos reunidos de numerosas pruebas clínicas conducidas en un periodo de 10 años han demostrado que además de reducir significativamente el riesgo de la enfermedad cardiaca coronaria y de los ataques cardiacos, los medicamentos con estatinas quizás también reduzcan significativamente el riesgo de morir a causa de una apoplejía.

Las Estatinas y la Enfermedad de Alzheimer

En la reunión anual de Society for Neuroscience en noviembre de 1999, Ben Wolozin, MD, PhD, del Loyola University Medical Center en Chicago, presentó los resultados de un estudio que examinó los índices de la enfermedad de Alzheimer entre 50,000 pacientes. Sus descubrimientos indican que algunos medicamentos con estatinas (lovastatina y la pravastatina) quizás retrasen o prevengan el inicio de la enfermedad de Alzheimer. Sin embargo, otros estudios no han confirmado estos descubrimientos, en una investigación adicional es necesario verificar este potencial efecto causado por los medicamentos con estatinas.

Las Estatinas y la Osteoporosis

Un estudio publicado en The Lancet en el 2000 sugirió que los medicamentos con estatinas quizás favorezcan la densidad ósea en pacientes en riesgo de padecer osteoporosis. Es estudio demostró que las mujeres de más de 60 años de edad que tomaron medicamentos con estatinas tuvieron una reducción del 50% en fracturas de los huesos. Sin embargo, otro estudio, publicado en Journal of the American Medical Association en 2001, fracasó en demostrar índices reducidos de fracturas con dosis comúnmente prescritas de estatinas. Se necesita de mayor investigación antes de que las estatinas se prescriban de manera rutinaria para este propósito.

¿Las Estatinas Son Seguras?

Hasta ahora, los medicamentos con estatinas como una clase parecen ser aceptablemente seguras, a pesar de que al menos una estatina ha sido retirada del mercado debido a ser potencialmente peligrosa para el daño muscular. Algunos potenciales efectos secundarios incluyen:

Daño Hepático

Inicialmente, hubo una preocupación por que los medicamentos con estatinas podrían dañar al hígado. Hoy en día, en general parece que éste no es el caso. Sin embargo, como una precaución, la mayoría de los médicos evalúan la sangre de sus pacientes antes y de manera periódica durante el tratamiento para asegurarse de que el hígado está sano y que permanece de esta manera. En la vasta mayoría de los casos, cualquier anormalidad desarrollada se revierte completamente una vez que el medicamento se descontinúa.

Dolor o Debilidad Muscular

Rara vez, los pacientes quizás desarrollen serias inflamaciones de los músculos, lo cual también es reversible cuando se descontinúa el medicamento. Todos los pacientes que toman medicamentos con estaninas son alertados sobre esta potencial complicación y se les indica que inmediatamente dejen de tomar el medicamentos y que contacten a su médico si experimentan dolor muscular, o síntomas similares a los de la gripe. Si el daño muscular continua, la liberación de sustancias musculares al torrente sanguíneo puede causar daño renal serio e incluso permanente.

Cáncer

A pesar los que los estudios animales iniciales sugirieron un riesgo incrementado de cáncer, los estudios entre humanos no han mostrado un incremento significativo en la incidencia del cáncer en las personas que toman estos medicamentos. Esta conclusión fue reforzada por un estudio del 2005 que involucró a más de 90,000 pacientes y no mostró exceso de cáncer.