Definición

El tétano es una infección bacteriana que afecta el sistema nervioso. La bacteria del tétano está presente en la tierra, el polvo o el estiércol y entra al organismo a través de alguna herida en la piel. La infección provoca espasmos musculares muy severos. Estos espasmos ocasionan un trismo (mandíbula cerrada), que impide abrir o cerrar la boca. El tétanos puede ser mortal.

Sistema Nervioso

SNC y SNP
© 2009 Nucleus Medical Art, Inc.

Causas

El tétanos es causado por una toxina que producen las esporas de la bacteria Clostridium tetani.

Factores de riesgo

Un factor de riesgo es aquello que incrementa su probabilidad de contraer una enfermedad o condición. Usted corre el riesgo de contraer tétano si:

  • No está vacunado contra el tétano
  • No actualiza sus vacunas tetánicas regularmente
  • Utilizar medicamentos o drogas por vía intravenosa
  • Edad: 50 años o mayor
  • Tiene úlceras o heridas en la piel
  • Sufrió quemaduras
  • Ha expuesto heridas abiertas a la tierra o a excremento de origen animal

Síntomas

Los síntomas del tétano podrían incluir:

  • Dolor de cabeza
  • Rigidez en los músculos de la mandíbula o del cuello (mandíbula cerrada)
  • Babear o tener problema para deglutir
  • Espasticidad o rigidez muscular
  • Sudor
  • Fiebre
  • Irritabilidad
  • Dolor u hormigueo en el sitio de la herida
  • Hipertensión o presión arterial baja
  • Convulsiones
  • Dificultad para respirar
  • Latidos del corazón irregulares, muy rápidos o muy lentos
  • Paro cardiaco
  • Deshidratación
  • Neumonía (una complicación de la infección)

Diagnóstico

El médico le preguntará acerca de sus síntomas y antecedentes clínicos, y le realizará un examen físico. El diagnóstico se basa principalmente en su historia clínica. Su doctor puede ordenar hacer un cultivo de la herida, pero estos cultivos no son muy exactos.

Tratamiento

El tratamiento puede incluir:

  • Hospitalización para controlar complicaciones de la infección
  • Abrir y limpiar la herida o, en ocasiones, remoción quirúrgica de toda el área lastimada.
  • Antibióticos
  • Inmunoglobulina contra el tétanos (anticuerpos contra el tétanos que ayudan a neutralizar la toxina del tétanos)
  • Inyección antitetánica, si su vacuna antitetánica no está vigente

En algunos casos cuando existen problemas para respirar o para tragar, se puede insertar un tubo para respirar por la garganta y ayudar a que fluya la respiración. En algunas situaciones, se puede realizar un procedimiento quirúrgico llamado traqueotomía para proporcionar una vía de entrada de aire.

Prevención

La mejor manera de prevenir la tosferina es vacunándose. Todos los niños (con algunas excepciones) deberían recibir la vacuna DTaP contra la difteria, el tétanos y la tos ferina. Consiste en una serie de cinco inyecciones y un refuerzo.

Todos los niños (con unas cuantas excepciones) deberían recibir la vacuna contra difteria, por lo general en forma de una inyección de DTaP. El programa regular de vacunación (para niños y adultos) es de la siguiente manera:

  • Vacunas DTaP a los 2, 4, 6 meses, 15-18 meses, y 4-6 años de edad
  • Refuerzo de Tdap a los 11 ó 12 años para los niños que no hayan recibido aún el refuerzo de Td
    • Los niños de entre 13 y 18 años que no hayan recibido el refuerzo antes mencionado o que solo haya recibido la vacuna Td, pueden recibir una dosis de Tdap 5 años después de la última dosis.
  • Refuerzo de Tdap (una dosis única para personas de entre 19 y 64 años) o Td (cada 10 años) para brindar protección continua

Para los niños de entre 4 meses y 6 años que no hayan recibido aún la vacuna, los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) recomiendan el siguiente cronograma de actualización:

DosisIntervalo mínimo entre dosis
Primera y segunda dosis4 semanas
Segunda y tercera dosis4 semanas
Tercera y cuarta dosis6 meses
Cuarta y quinta dosis 6 meses
  • La quinta dosis no es necesaria si la cuarta se administró a los 4 años de edad o después.
  • La vacuna DTap no se indica para personas de 7 años o más.

Los niños de 7 años o mayores, y los adultos que no hayan recibido la vacuna deben vacunarse. La opción y el momento pueden variar según la edad y las vacunas recibidas. *

Además de la vacuna, puede prevenir el tétanos tomando los cuidados necesarios cuando sufre una herida:

  • Limpie la herida lo más pronto posible.
  • Consulte a su médico sobre el cuidado de las heridas, especialmente si no recibió la vacuna contra el tétanos en los últimos 10 años.