¿Qué Es el Tétanos?

El tétanos es una infección bacteriana que ataca el sistema nervioso. El tétanos puede dar como resultado espasmos musculares severos, y esto puede conllevar a una condición conocida como trismo, la cual evita que la boca se abra y se cierre. El tétanos puede ser mortal.

El tétanos es causado cuando la bacteria, Clostridium tetani que proviene de la tierra, o abono, entra al cuerpo a través de una herida en la piel. La bacteria produce una toxina que causa la enfermedad.

Esta infección afecta con más frecuencia a personas mayores de 50 años. Además, corren más riesgo de padecer tétanos las personas que no recibieron la vacuna contra el tétanos o que no actualizan con regularidad la dosis de esta vacuna, que consumen drogas intravenosas (IV), que tienen lesiones o heridas en la piel o que sufrieron quemaduras o heridas abiertas que estuvieron expuestas a la tierra o heces animales.

En los Estados Unidos y otros países con programas de vacunación contra el tétanos, esta afección es poco frecuente. De hecho, han habido menos de 50 casos de tétanos reportados cada año en los Estados Unidos desde 1995.

Los síntomas incluyen:

  • Dolor de cabeza
  • Mandíbula o músculos del cuello rígidos
  • Babear o tener problema para deglutir
  • Espasticidad o rigidez muscular
  • Sudoración
  • Fiebre
  • Irritabilidad
  • Dolor u hormigueo en el sitio de la herida
  • Alta o baja presión arterial
  • Ataques
  • Dificultad para respirar
  • Latidos cardiacos irregulares
  • Paro cardiaco
  • Deshidratación
  • Neumonía

Por lo general, los síntomas comienzan siete días después que la bacteria entra en el cuerpo, pero puede comenzar en cualquier momento desde tres días hasta tres semanas después que ocurra la infección.

El tratamiento para el tétanos puede incluir:

  • Hospitalización para controlar complicaciones de la infección
  • Abrir y limpiar la herida
  • Extirpación quirúrgica total de la herida
  • Antibióticos
  • Inmunoglobulina contra el tétanos (anticuerpos contra el tétanos que ayudan a neutralizar la toxina del tétanos)
  • Una inyección contra el tétanos, si no están al día las vacunas contra el tétanos
  • Una sonda de respiración o traqueotomía en casos de problemas para respirar o deglutir

¿Cuál Es la Vacuna contra el Tétanos?

La vacuna contra el tétanos es un toxoide inactivo (una sustancia que puede crear una antitoxina). Está hecha al cultivar la bacteria del tétanos y purificar e inactivar la toxina que produce. Si bien la vacuna contra el tétanos puede aplicarse como una vacuna independiente, normalmente se aplica en combinación con la vacuna contra la difteria (denominada DT y Td). Otras combinaciones, denominadas DTaP y Tdap, contienen las vacunas contra el tétanos, la difteria y la tos ferina. Estas vacunas, que deben ser conservadas en un refrigerador antes de aplicarlas, se inyectan en el músculo, normalmente, en el brazo o el muslo.

¿Quién y Cuándo Debería Vacunarse?

La vacuna DTaP suele exigirse antes de comenzar la escuela. El programa regular de vacunación (para niños y adultos) es de la siguiente manera:

  • Vacunas DTaP a los 2, 4, 6 meses, entre los 15 y 18 meses, y entre los 4 y 6 años de edad
  • Dosis de refuerzo de la vacuna Tdap entre los 11 y 12 años: para los niños que no recibieron el refuerzo de Td
    • Los niños de entre 13 y 18 años que no hayan recibido el refuerzo antes mencionado o que solo haya recibido la vacuna Td, pueden recibir una dosis de Tdap 5 años después de la última dosis.
  • Refuerzo de Tdap (una dosis única para personas de entre 19 y 64 años) o Td (cada 10 años) para brindar protección continua

Para los niños de entre 4 meses y 6 años que no hayan recibido aún la vacuna, los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) recomiendan el siguiente cronograma de actualización:

DosisIntervalo mínimo entre dosis
Primera y segunda dosis4 semanas
Segunda y tercera dosis4 semanas
Tercera y cuarta dosisSeis meses
Cuarta y quinta dosis Seis meses
  • La quinta dosis no es necesaria si la cuarta se administró a los 4 años de edad o después.
  • La vacuna DTap no se indica para personas de 7 años o más.

Los niños de 7 años o mayores, y los adultos que no hayan recibido la vacuna deben vacunarse. El tipo de vacuna y el calendario de vacunación varían en función de la edad y la exposición previa a las vacunas. *

Las siguientes personas también deberían recibir la vacuna:

  • Los adultos que pueden estar en contacto cercano con un bebé menor de 12 meses de edad deberían recibir una dosis de Tdap (con un intervalo de dos años desde la última dosis de Td)
  • Los trabajadores de la salud que tienen contacto directo con pacientes en hospitales o clínicas deberían recibir una dosis de Tdap (con un intervalo de dos años desde la última dosis de Td)
  • Mujeres embarazadas:
    • Si la última dosis de la vacuna Td fue hace 10 años, o más, deberían recibir una dosis de Td
    • Si la última dosis de la vacuna Td fue hace menos de 10 años, deberían recibir una dosis de Tdap después de dar a luz

También se aplican estas vacunas a quienes sufren un corte o una quemadura graves.

¿Cuáles Son los Riesgos Asociados con la Vacuna contra el Tétanos?

La mayoría de las personas toleran las vacunas que contienen tétanos sin problema alguno. Los efectos secundarios más frecuentes son dolor, enrojecimiento o inflamación en el lugar donde se aplicó la inyección, febrícula, dolor de cabeza, cansancio, náuseas, vómitos, diarrea o dolor de estómago.

Rara vez puede ocurrir una fiebre de más de 102ºF, problemas gastrointestinales severos, o dolor de cabeza severo. Los problemas del sistema nervioso y las reacciones alérgicas severas son extremadamente poco comunes. Las reacciones alérgicas localizadas (enrojecimiento e inflamación) en el lugar donde se aplicó la inyección son poco frecuentes, y la anafilaxis (reacción alérgica generalizada y potencialmente mortal) es muy poco frecuente.

¿Quién No Debería Vacunarse?

La inmensa mayoría de las personas deberían recibir sus vacunas que contengan tétanos programadamente. Sin embargo, las personas para quienes la vacunación presenta más riesgos que beneficios incluyen aquellas que:

  • Han sufrido una reacción alérgica potencialmente mortal a las vacunas DTP, DTaP, DT, Tdap o Td
  • Han sufrido una alergia grave a cualquiera de los componentes de la vacuna que se va a aplicar
  • Han estado en coma o han tenido un ataque prolongado en los siete días posteriores a recibir una dosis de DTP o DTaP

Consulte a su médico antes de recibir esta vacuna si tiene o tuvo:

  • Alergia al látex
  • Epilepsia u otro trastorno del sistema nervioso
  • Dolor o inflamación graves después de haber recibido una dosis de cualquiera de los componentes de la vacuna que se va a aplicar
  • Síndrome Guillain-Barre

Espere hasta recuperarse para recibir la vacuna si usted está moderada o severamente enfermo el día en que esté programada su vacunación.

¿De Qué Otras Maneras Se Puede Prevenir el Tétanos Además de la Vacunación?

Cuidar apropiadamente heridas, incluyendo limpiarlas rápidamente y ver a un doctor para obtener cuidado médico, puede prevenir una infección por tétanos.