¿Qué Es la Difteria?

La difteria es una infección muy contagiosa y potencialmente mortal causada por una bacteria llamada Corynebacterium diphtheriae. El germen produce una toxina que se puede propagar desde el sitio de la infección hasta otros tejidos en el cuerpo. Normalmente, la difteria afecta la garganta y la nariz. Sin embargo, en casos graves, puede afectar el sistema nervioso y el corazón.

La difteria se propaga fácilmente de una persona a otra cuando alguien tose o estornuda. Las personas que están cerca inhalan las microgotas infectadas. En casos poco frecuentes, las personas entran en contacto directo con excreciones provenientes de la boca, la nariz, la garganta o la piel de una persona infectada.

Gracias a la amplia difusión de un programa de inmunización, la difteria es poco frecuente en los EE. UU.

Generalmente, los síntomas aparecen entre dos y cuatro días después de la exposición. Los primeros síntomas incluyen:

  • Dolor de garganta
  • Fiebre
  • Inflamación de los nódulos linfáticos y tejido circundante en ambos lados del cuello (conocido como "cuello de toro")
  • Dificultad para deglutir o respirar

Los síntomas posteriores pueden incluir:

  • Habla marcada
  • Malestar respiratorio
  • Signos de shock, como piel fría y pálida, incremento de la frecuencia cardiaca y sudor

La toxina producida por la bacteria puede causar la formación de una capa en la nariz, la garganta o las vías respiratorias. Dicha formación es lo que dificulta la respiración o la deglución. En casos que se propagan más allá de la garganta, la toxina puede causar daño al corazón o riñones. También puede ocasionar daño nervioso y provocar parálisis. Debido a que los casos sin tratar pueden ser mortales, las personas deben ser hospitalizadas y tratadas de inmediato.

El tratamiento consiste de una antitoxina y antibióticos. Algunas personas también pueden necesitar un respirador para facilitar la respiración. Se requiere reposo en cama durante cuatro a seis semanas. Se deberán aplicar refuerzos de la vacuna contra la difteria.

¿Qué Es la Vacuna Contra Difteria?

La vacuna contra difteria es una toxina inactiva llamada toxoide.

Si bien es posible aplicarla como una vacuna independiente, normalmente se aplica en combinación con las vacunas contra el tétanos y la tos ferina. En conjunto se las conoce como la vacuna DTaP (para niños) y la Tdap (para adolescentes y adultos). Para los niños que no pueden recibir la parte de la vacuna contra la tos ferina, se utiliza la vacuna DT (contra difteria y tétanos).

La vacuna se inyecta en el músculo.

¿Quién y Cuándo Debería Vacunarse?

Todos los niños (con algunas excepciones) deberían recibir la vacuna, generalmente, en la forma DTaP. El programa regular de vacunación (para niños y adultos) es el siguiente:

  • Vacunas DTaP a los 2, 4, 6 meses, entre los 15 y 18 meses, y entre los 4 y 6 años de edad
  • Refuerzo de Tdap a los 11 ó 12 años para los niños que no hayan recibido aún el refuerzo de Td
    • Los niños de entre 13 y 18 años que no hayan recibido el refuerzo antes mencionado o que solo haya recibido la vacuna Td, pueden recibir una dosis de Tdap 5 años después de la última dosis.
  • Refuerzo de Tdap (una dosis única para personas de entre 19 y 64 años) o Td (cada 10 años) para brindar protección continua

Para los niños de entre 4 meses y 6 años de edad que aún no hayan recibido la vacuna, los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) recomiendan el siguiente programa de actualización de vacunación:

DosisIntervalo mínimo entre dosis
Primera y segunda dosis4 semanas
Segunda y tercera dosis4 semanas
Tercera y cuarta dosis6 meses
Cuarta y quinta dosis 6 meses
  • La quinta dosis no es necesaria si la cuarta se administró a los 4 años de edad o después.
  • La DTaP no es adecuada para personas mayores de 7 años.

Los niños (mayores de siete años) y los adultos que no se hayan vacunado deberían recibir esta vacuna. *

Las siguientes personas también deberían recibir la vacuna:

  • Los adultos que pueden estar en contacto cercano con un bebé menor de 12 meses de edad deberían recibir una dosis de Tdap (con un intervalo de dos años desde la última dosis de Td)
  • Los trabajadores de la salud que tienen contacto directo con pacientes en hospitales o clínicas deberían recibir una dosis de Tdap (con un intervalo de dos años desde la última dosis de Td)
  • Mujeres embarazadas:
    • Si la última dosis de la vacuna Td fue hace 10 años, o más, deberían recibir una dosis de Td
    • Si la última dosis de la vacuna Td fue hace menos de 10 años, deberían recibir una dosis de Tdap después de dar a luz

¿Cuáles Son los Riesgos Asociados con la Vacuna contra Difteria?

La mayoría de las personas tiene buena tolerancia a la vacuna contra la difteria, pero, a veces, puede provocar:

  • Efectos secundarios leves: dolor o enrojecimiento en el lugar donde se aplicó la inyección, febrícula, fatiga, irritabilidad generalizada, falta de apetito y vómitos
  • Complicaciones más graves:
    • Poco frecuentes: reacciones alérgicas, llanto durante más de tres horas y fiebre elevada
    • Muy poco frecuentes: convulsiones en asociación con daño cerebral

¿Quién No Debería Vacunarse?

Hay dos circunstancias en las que los riesgos de la vacuna superan sus beneficios:

Debido a que la vacuna contra la difteria se suele administrar en la forma DTaP, por lo general, es difícil determinar cuál componente es el que causa el problema. Es mejor evitar las tres vacunas si se producen efectos secundarios graves.

Si su hijo presenta cualquiera de estas reacciones, debe buscar asistencia médica de inmediato:

  • Fiebre más alta de 105ºF (40.5ºC)
  • Inflamación severa de la extremidad completa usada para la vacunación
  • Colapso acompañado de un estado similar al shock (la persona no responde y tiene baja presión arterial)
  • Llanto persistente e inconsolable que tarda más de tres horas
  • Convulsiones, con o sin fiebre, que ocurren en un lapso de tres días

Si su hijo tiene una enfermedad moderada a grave, espere hasta que se haya recuperado antes de aplicarle la vacuna.

¿De Qué Otras Formas Se Puede Prevenir la Difteria Además de la Vacunación?

La prevención depende de recibir la vacuna y la respuesta rápida ante un brote.

¿Qué Sucede en Caso de un Brote?

Los posibles casos de difteria deben ser informados de inmediato a las autoridades de salud pública.

En caso de que se sospeche o se confirme un brote, sólo se consideran en riesgo las personas que están en contacto cercano con un paciente infectado. Para aquellas personas, el tratamiento incluye:

  • Recibir de inmediato una dosis, si recibió menos de tres dosis
  • Recibir una dosis de refuerzo si hace más de cinco años que no se aplica una dosis
  • Extracción de muestras para realizar estudios de laboratorio, antibióticos y control continuo durante siete días (aunque haya recibido la vacuna)