Definición

La diarrea hace referencia a más de tres evacuaciones de heces fecales líquidas y flojas en un mismo día. Agota los líquidos y los electrólitos del cuerpo. Puede ser:

  • Aguda: de manifestación repentina y duración breve.
  • Crónica: prolongada.
  • Recurrente: que se manifiesta en episodios recurrentes.

Si pierde demasiado líquido, puede deshidratarse. La diarrea es particularmente peligrosa en bebés, niños pequeños y ancianos.

Causas

Las causas pueden incluir:

Factores de riesgo

Los factores que pueden aumentar la probabilidad de tener diarrea incluyen:

  • Viajar a un país en vías de desarrollo donde el suministro de agua y alimentos puede estar contaminado
  • Tener un sistema inmunitario gravemente debilitado, como en el SIDA, o después de un trasplante de órganos
  • Tomar algunos medicamentos

Síntomas

Los síntomas incluyen:

  • Evacuaciones frecuentes de heces fecales líquidas y flojas
  • Dolor abdominal, calambres
  • Necesidad urgente de defecar
  • Sangre o mucosa en las heces
  • Fiebre
  • Deshidratación
  • Náusea, vómitos
  • Dolores y molestias musculares
  • Pérdida de peso
  • Desnutrición

Diagnóstico

El médico le preguntará acerca de sus síntomas y antecedentes clínicos. Se le realizará un examen físico. Para determinar la causa de la diarrea, el médico le hará preguntas como:

  • ¿Alguien más en su familia tiene diarrea?
  • ¿Qué tipo de alimentos ha consumido recientemente?
  • ¿Toma agua en buen estado?
  • ¿Sus niños van a guarderías?
  • ¿Ha viajado recientemente?
  • ¿Consume laxantes?
  • ¿Qué medicamentos ha tomado?
  • ¿Tiene algún otro síntoma además de diarrea (p. ej., fiebre, sarpullido, dolor en las articulaciones)?
  • ¿Cuáles son sus antecedentes sexuales?
  • ¿Alguna vez le han practicado una cirugía abdominal?

Las pruebas pueden incluir:

  • Análisis de laboratorio de una muestra fecal
  • Análisis de sangre
  • Ayuna o exámenes de eliminación de alimentos
  • Tacto rectal: examen del recto en el cual el médico, usando un guante, introduce un dedo en el recto
  • Sigmoidoscopia flexible: se inserta una cánula delgada e iluminada en el recto para examinar el recto y la parte inferior del colon
  • Colonoscopia: se inserta una cánula delgada e iluminada a través del recto hasta el colon para examinar el revestimiento del colon
  • Biopsia: extracción de una muestra de tejido del colon para su evaluación. Se puede realizar como parte de una sigmoidoscopia flexible o colonoscopia
  • Series gastrointestinales superiores: una serie de radiografías del sistema digestivo superior tomada después de beber una solución de bario (también denominada esofagografía)
  • Enema de bario: inserción de líquido en el recto que hace que el revestimiento del colon aparezca en una radiografía

Enema de bario

Radiología de colon
© 2009 Nucleus Medical Art, Inc.

Tratamiento

Una enfermedad puede causar diarrea. El tratamiento podría ayudar a aliviarla.

Las recomendaciones generales para tratar la diarrea incluyen:

Beba mucho líquido

El agua por sí sola no reemplaza los electrólitos perdidos en la diarrea. Consuma bebidas para deportistas o soluciones especiales.

Consulte con el médico si debe comer

Algunos médicos sugieren que beba únicamente líquidos transparentes durante los estadios graves.

No coma ciertos algunos alimentos

Evite los siguientes alimentos:

  • Comidas muy picantes
  • Comidas grasosas
  • Comidas aceitosas
  • Comidas con alto contenido de fibras
  • Grandes cantidades de productos lácteos
  • Bebidas con cafeína

Coma preferentemente los siguientes alimentos:

  • Carbohidratos complejos
  • Yogur
  • Frutas y verduras
  • Carnes magras

Alivie el dolor abdominal con calor

Utilice una botella de agua o almohadilla caliente en el abdomen para aliviar los calambres y el dolor.

Medicamentos

El médico puede recomendarle medicamentos, como:

  • Subsalicilato de bismuto
  • Fosfato de codeína
  • Clorhidrato de loperamida
  • Paregórico
  • Compuestos de metilcelulosa o psilio
  • Productos de pectina o caolín
  • Se pueden recetar antibióticos para determinadas causas bacterianas de la diarrea.
  • Los probióticos (p. ej., lactobacillus, bifidobacterium) podrían resultar beneficiosos.
  • En determinados casos, se podría recomendar un aporte complementario de cinc.

Hospitalización

La diarrea puede provocar una deshidratación grave. Es posible que deba ser hospitalizado. Le administrarán líquidos por vía intravenosa.

Prevención

Para reducir la posibilidad de contraer diarrea:

  • Lávese las manos cuidadosamente
  • Prepare y almacene la comida de forma segura y saludable
  • Si tiene diarrea, no prepare comida para otras personas
  • Si está viajando:
    • Tome agua embotellada
    • Utilice agua embotellada cuando se cepille los dientes
    • Evite las bebidas que tengan hielo
    • No consuma alimentos que se venden en la calle
    • No consuma frutas o verduras crudas (todas se deben pelar o cocinar)
    • Asegúrese de que la carne esté bien cocida
    • Consuma productos lácteos pasteurizados únicamente
    • Si come mariscos, asegúrese de que estén bien cocidos